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Alimentación en los animales

La mayoría de los animales pasa gran parte de su vida buscando alimento. A diferencia de las plantas, los animales no pueden fabricar su propia comida, son heterótrofos. Tienen que alimentarse de plantas y de otros animales.

Necesidad de alimentarse los animales

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Los animales tienen que alimentarse para poder vivir. Los alimentos nos proporcionan energía, y esta es necesaria para estar vivos. Los animales comen para obtener la energía que su cuerpo necesita. El cuerpo de cada animal está preparado para que, en su interior, ese alimento se convierta en sustancias muy, muy pequeñas. Esto se consigue mediante la digestión.

Digestión

La digestión es un proceso que, generalmente, ocurre en el interior del cuerpo de los animales y que consiste en romper los alimentos en sus elementos más pequeños y simples, en nutrientes. Durante la digestión, se trituran los alimentos, se machacan o se mezclan con otras sustancias, hasta que se obtienen los nutrientes. Estos aportan la energía que el cuerpo de cada animal necesita. Los residuos que no pueden aprovecharse se expulsan al exterior.

Aparato digestivo

Los animales necesitan convertir los alimentos en nutrientes, que pueden ser absorbidos y utilizados. El aparatodigestivo es el lugar en el que se produce la digestión de los alimentos. Los animales más sencillos, como las medusas, realizan la digestión de los alimentos en la única cavidad interna que tienen. Sin embargo, la mayoría de los animales cuenta con un tubo digestivo, en el que se distinguen diferentes compartimentos, donde se trituran y descomponen los alimentos.

El Tubo digestivo tiene, generalmente, dos orificios que se comunican con el exterior: uno de entrada de los alimentos, la boca, y otro de salida de los excrementos, el ano. En los vertebrados, el tubo digestivo está formado por la boca, el esófago, el estómago, el intestino delgado, el intestino grueso y el ano. Además, existe una serie de glándulas que producen líquidos que también ayudan a la digestión, como son las Glándulas salivares, que crean la saliva que llega a la boca, o el hígado y el páncreas, que elaboran la bilis y el jugo pancreático.

Es tan importante la nutrición, que los animales pueden ser clasificados de acuerdo a sus hábitos alimentarios, y tienen como característica común: No son capaces de elaborar los alimentos por sí mismo y necesitan adquirirlos de otros seres vivos o de sus restos. Este tipo de alimentación es denominada Heterótrofa.

Clasificación de los animales según su alimentación.

La mayor parte de los animales según sus hábitos alimentarios se pueden clasificar en tres grupos fundamentales:

Animales Herbívoros

Animales Carnívoros

Animales Omnívoros

Si se alimentan solo de plantas son animales herbívoros

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Los animales herbívoros son aquellos que consumen únicamente plantas, no consumen carne, aunque si huevos y leche. En la cadena alimenticia, los herbívoros son los consumidores de primer orden o primarios. Se adaptaron al consumo de alimentos de origen vegetal en una gran diversidad de ecosistemas y son bastante pacíficos en general con excepción del rinoceronte.

Lo anterior motiva que los animales herbívoros sean un grupo muy amplio y variado. Incluyen desde aves herbívoras como los periquitos y los colibríes, reptiles, peces y una gran diversidad de mamíferos herbívoros tan variada como conejos hasta elefantes.

De acuerdo a los hábitos de consumo de las plantas dentro de los herbívoros, hay algunos que prefieren las frutas y son denominados frugívoros como sucede con los murciélagos y los tucanes. Otros son folívoros porque consumen las hojas como sucede con los koalas y las iguanas.

Herbívoros rumiantes

La característica fundamental de los animales herbívoros rumiantes es que tienen que volver a masticar el alimento después de ingerido la primera vez, a este proceso se le denomina rumia.

Tipos de estómago en los herbívoros

Los herbívoros pueden tener un estomago simple o poligástrico. Por ejemplo: los bovinos disponen de cuatro compartimientos en su estómago: Rumen, Bonete o Reticulum, Omasum o Librillo, Abomasun o estómago verdadero. No disponen de incisivos en el maxilar superior. Ellos cogen el pasto con la lengua, lo cortan dentro de la boca, después lo tragan y mientras descansan lo rumian o sea lo digieren. Los camellos por su parte tienen tres partes en su estómago.

En el caso de los monogástricos el estómago es un verdadero saco intermediario entre el esófago y el intestino delgado. Entre los animales herbívoros monogástricos uno de los más representativos son los equinos, ellos tienen incisivos en la parte superior e inferior del maxilar que les permite consumir pastos muy bajos. Tienen que ir mezclando el pasto con la saliva para facilitar la digestión.

Los que comen carne solamente son animales carnívoros

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Los animales carnívoros en la cadena alimentaria son unos consumidores secundarios. Como su nombre indica son animales que se alimentan de carne, para ellos los carnívoros emplean diferentes alternativas.

Dentro de este grupo están los carnivoros obligados que son los animales que necesariamente subsisten con una dieta principalmente a base de carne porque no poseen las características fisiológicas y anatómicas que les permite digerir materiales vegetales. Por su parte los carnivoros facultativos pueden comer también materiales procedentes de plantas como por ejemplo el perro.

Los animales carnívoros deben ser capaces de apresar y matar a su presa antes de consumirla en base a esa estrategia se agrupan en:

Carnívoros depredadores

Carnívoros carroñeros

Carnívoros depredadores

Los animales carnívoros depredadores cazan a sus presas para posteriormente devorarlas. Las adaptaciones evolutivas y sus características anatómicas y fisiológicas los dotó con habilidades especiales del olfato y el gusto, así como su dentadura y sus garras.

Entre los animales más típicos de este citamos como ejemplos al jaguar, el león, el águila, los tigres, los osos polares y otros muchos.

Animales carnívoros carroñeros

Los animales carnívoros carroñeros son los que se alimentan de otros animales muertos. Hay un gran número de especies con estas características en su alimentación como son el escarabajo carroñero, moscas infladas, aves carroñeras. El buitre es uno de los carroñeros más conocidos.

Algunos de los animales carnívoros y herbívoros se alimentan solamente de líquidos, ellos disponen de una parte de la boca especialmente adaptada para succionar comidas liquidas.

Si comen plantas y animales son animales omnívoros

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Los animales omnívoros son aquellos que consumen todo tipo de alimentos tanto de origen animal como vegetal. Se adaptan a cualquier tipo de alimentación.

Los animales pertenecientes a este grupo se encuentran en una situación intermedia en la cadena alimenticia. Ellos son depredadores y al mismo tiempo pueden ser apresados.

Entre los animales omnívoros se encuentran una gran variedad de animales. Por ejemplo, entre las aves las urracas, las gaviotas, el ñandú y los cuervos entre otros. La piraña es un pez omnívoro y también hay tortugas omnívoras. Algunos omnívoros se alimentan empleando filtros para succionar por ejemplo del plancton una mezcla de plantas y animales microscópicos.

Los mamíferos omnívoros son muy más ejemplos los tenemos en los cerdos, el coatí, los primates, el perro y zorro, ratas y ardillas, la mofeta, el perezoso y otros muchos.

Los humanos que comen vegetales no son herbívoros

Vegetariano vs Omnívoro

Los seres humanos somos una de los animales omnívoros más característico y en general nuestras dietas se componen de alimentos de origen animal y vegetal.

Junto a estos hábitos alimentarios predominantes conviven otras tendencias como el veganismo y el vegetarismo, los dos están basados en el consumo de vegetales fundamentalmente, pero no por eso somos denominados herbívoros, este término está dedicado exclusivamente a especies animales no humanas.